EXTRACCIÓN DE LA CASTAÑA EN EL DEPARTAMENTO DE PANDO

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Pando, conocido también como “La Perla del Acre”, fue fundado el 24 de septiembre de 1938. Por 44 años se denominó “Territorio Nacional de Colonias del Noroeste”. Este hermoso departamento enclavado en la región Amazónica tiene, hoy en día, como principal producto de extracción y eje de su economía a la castaña (Bertholletia excelsa); siguiéndole por su producción el Norte de La Paz y parte del Beni.

La castaña adquirió mayor importancia económica y social desde la caída del precio de la goma.

La regeneración natural de la castaña por su biología es escasa, pues influyen factores como la dependencia de roedores para la dispersión de semillas o la dependencia de las plántulas a los niveles altos de luz; pero una vez adultos son una especie de alta longevidad con árboles de hasta 1000 años de edad.

Estos majestuosos árboles sirven de equilibrio al ecosistema del bosque, pues de sus semillas se alimentan varias especies de mamíferos que a su vez ayudan a la propagación de árboles. Otras especies utilizan el árbol como substrato, las orquídeas y las lianas son algunas. Las abejas aseguran la polinización y el entrecruzamiento genético. Así, con un sin número de organismos mantienen el balance de los procesos ecológicos de los cuales depende el bosque.

Los castañales sobrepasan el promedio de altura del bosque, dando la sensación de ser los amos y guardianes del monte. Así, son bellos y delicados pues tienen una baja resistencia al fuego y, por su tamaño, a la exposición de vientos fuertes o anegación del suelo.

Barraca “El Porvenir”. Pando.
Barraca “El Porvenir”. Pando.

EXTRACCION  DE LA CASTAÑA

Una vez al año, los gigantescos árboles de castaña o almendros dan sus frutos. En los meses de noviembre a febrero, maduran las castañas y los cocos se desprenden de sus ramas y con un peso de aproximadamente 1 kg caen de alturas muchas veces mayores a los 30 m. Estos meses son de alto riesgo para quienes se internan en el bosque en busca de castaña u otro producto. Existen otros peligros a los que el castañero se expone como el jaguar, serpientes venenosas o insectos de gran riesgo. La extracción de castaña tiene varios pasos: recolección, almacenado, secado, cajeo, transporte y beneficiado en plantas especializadas para su exportación.

RECOLECCIÓN.

La recolección o “zafra” se efectúa desde enero hasta mediados de abril. El primer paso es la recolección de los cocos que son llevados y amontonados en un lugar seguro a unos metros del árbol. Luego, con machetes afilados y gran destreza, se los corta evitando que su contenido sea dañado y se saca de 16 a 20 pepas o almendras por coco. Las almendras son reunidas en bolsas de 40 ó 60 kgs, dependiendo de la fortaleza del castañero. Éstas son transportadas en la espalda, estando la bolsa amarrada al cuerpo y a la frente, en forma de mochila, con una corteza llamada “pachiuva” que se saca del árbol bibosi. Aquí, comienza el trabajo más duro, el transporte de las bolsas cargadas a distancias de hasta 5 km por senderos o monte traviesa.

ALMACENADO Y SECADO.

El castañero deja su carga en los depósitos o “payoles”, que muchas veces él mismo construye. Allí, se descargan las almendras en cáscara y se esparcen para realizar el “batido”, que es el secado por remoción y transpiración de la almendra hasta el día que son entregadas o vendidas. Los “payoles” son construcciones rústicas de madera y techo de hojas de palmera, con un piso de cortezas que se eleva unos 50 cm del suelo para facilitar la ventilación de la almendra.  

Payol en medio monte para el acopio de la castaña.
Payol en medio monte para el acopio de la castaña.

CAJEO.

El cajeo es la entrega o venta de almendra, que se realiza por volumen. Este consiste en una caja de madera cuyas medidas normalmente son de 27x35x51 cm. Una caja de almendra húmeda pesa 26 kg aproximadamente y seca pesa unos 22 kgs.

TRANSPORTE.

El transporte de almendra desde los payoles que se encuentran en medio monte hasta alguna ciudad donde se la beneficie es realizado a partir del mes de mayo, debido a las inundaciones que imposibilitan el acceso y el transporte de almendra. El transporte tiene normalmente dos fases: La primera es el transporte de almendra del payol a algún puerto navegable. Se lo realiza a hombro, lomo de mula, carretas tiradas por mulas, canoas (por arroyos o ríos pequeños), camionetas, tractores o camiones. En esta fase se transporta la almendra en bolsas de dos cajas aproximadamente y son almacenadas unos pocos días en puerto.

La segunda fase es el transporte por puerto fluvial (muchas veces improvisado) hacia Cobija o Riberalta. Se embarcan las bolsas en chatas de madera, que son arrastradas por embarcaciones o son colocadas directamente en la embarcación. Las chatas más grandes tienen capacidad para 100 mil kgs de almendra.

Algunas barracas que se encuentran a orillas de grandes ríos pueden realizar el transporte sin esperar que las aguas bajen y conforme tengan carga suficiente para una pequeña, mediana o gran embarcación. Así, se realiza el transporte que es en su mayoría por los enormes y caudalosos ríos. En algunos casos, si existe camino, es directamente transportada por tierra.

Niños sobre una barcaza cargada de castaña.
Niños sobre una barcaza cargada de castaña.

BENEFICIADO

El beneficiado es el proceso mediante el cual la almendra en cáscara es preparada para su consumo o exportación. Comienza con la recepción donde nuevamente se mide por cajas y/o se pesa; luego viene la selección de almendras que han sido dañadas por animales de monte o por exceso de humedad. Ésta pasa a grandes depósitos donde se la extiende y remueve para su secado y luego viene lo que es llamado el “sancochado” que es la cocción por vapor a altas temperaturas. La siguiente fase es la de quebrado, donde normalmente mujeres emplean unas pequeñas prensas para la rotura de la cáscara y luego seleccionan las almendras por tamaños. Estas almendras pasan a hornos donde son tostadas, a este proceso se lo denomina “torrado”. Las almendras ya listas para el consumo son nuevamente seleccionadas y empacadas en envases especiales para su exportación, en su mayoría.

Existen empresas que tienen estos procesos mecanizados, pero la mayoría siguen trabajando de manera tradicional y dando mayor número de empleos.

Jorge Arteaga Zambrana

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